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【智經】大學科研靠眾籌是否可行?

【智經】大學科研靠眾籌是否可行?
圖:智經

文:智經研究中心

世界各地近年吹起「創科風潮」,各大專院校亦致力為科學研究尋找更多資源。香港大學候任校長張翔早前便提出,可以透過主動接觸中國教育部,以及加強與內地和歐美大學的合作,為港大擴闊資金來源。另一方面,外國近年亦有大學嘗試以新的集資工具,為各種項目籌募經費。

這些現象令人不禁思考,這些覓取資源的新模式,正為各地大學帶來甚麼機遇和挑戰?

政府是本地大學重要「金主」

營運大學,所費不菲。在香港,由大學教育資助委員會(教資會)資助的大學,2016/17年度的整體開支便達到346.5億元。它們的收入主要來自政府,但金額並不足以支持院校營運。以香港中文大學、香港科技大學、香港理工大學及香港浸會大學為例,在2016/17年度,政府撥款只佔其總收入42%至52%不等。

當政府撥款只佔總收入一半,大學要維持收支平衡,自然要靠其他收入,例如課程收費、研究合約等。它們亦會成立附屬公司,批出知識產權牌照許可,以獲取牌照許可費用[以工業合同、技術授權、新公司孵化等方法將科技商業化;以及進行科研開發及提供顧問服務。

【智經】大學科研靠眾籌是否可行?
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英國大學發債潮

為了籌集資金,外國亦有大學選擇發債。英國的牛津大學,去年11月便宣布發行為期100年,總額達2.5億英鎊的債券,其後更將集資總額提升至7.5億英鎊,並成功吸引到接近30億英鎊認購,超額認購近三倍。牛津並不是第一間發行債券的外國大學,英國卡迪夫大學在2016年年初也發行為期50年,利率為3.1%的三億英鎊債券;去年5月,布里斯托大學亦向一間美國投資公司以私募配售方式,借貸二億英鎊。

英國院校的發債潮,多少與政府削減大學資源有關。2010年,當地大學學費翻了三倍至每年9,000英鎊,但政府卻同時削減了大學撥款。這也許部分地解釋了,當地的大學為何在2008至2011年間仍完全沒有發行債券,但到2016年,發債金額卻達到18億美元。

自建眾籌平台為個別項目集資

另一種有潛力發展的集資方法,是「群眾集資」(又稱眾籌,Crowdfunding)。與其他集資方式不同,以眾籌集資,可以引起大眾對大學研究的關注,也可展示及推動大學的創新研究計劃;透過眾籌吸納的資金,亦有助研究得到配對撥款。現時,坊間已經有一些為不同大專院校而設的眾籌平台,美國部分大學甚至自行創建眾籌平台,供學生、學系、教職員以及研究人員集資。

要在這類大學主導的眾籌平台集資,申請人必須符合相關大學制訂的準則。以加州大學柏克萊分校為例,申請單位須隸屬學校,相關項目亦需要是非牟利性質。為存放捐款,計劃需要一個發起的部門或學系,亦要有跟進項目的負責人。

事實上,現時已經有不少透過眾籌取得研究資金的個案。其中英國杜倫大學的考古學家David Petts,便以眾籌集得25,000英鎊,在小島Lindisfarne上考古,並挖掘出人骨碎片及墓碑。倫敦帝國學院神經精神病學教授David Nutt,則以免費講座、親筆簽名書籍以及晚宴等方法,在短短兩天籌到53,000英鎊,用以研究化學物質LSD對腦部的影響。最近,一個由骨髓瘤病人發起的眾籌計劃,更成功集結超過50萬美元資金,並透過由骨髓瘤專家以及病人團體組成的委員會,將該筆資金資助兩個關於治療骨髓瘤的研究。

有利研究商品化問題是如何監管

除了籌集研究經費外,眾籌亦可用於將研究成果轉化為商品。美國猶他大學負責推動研究技術進入商業市場的Technology Commercialization Office(TCO),早在2013年就與眾籌平台RocketHub合作,為大學研究成品和擁有大學背景的研究團隊眾籌。彭博社分析員指,傳統TCO將研究成果轉化成商品時,會一手包辦挑選產品和將產品推出市場的過程,眾籌卻反其道而行,藉着眾籌的反應,變相讓消費者及投資者「話事」,除了讓商品加快推出市場,亦能從眾籌過程中收集意見,迅速改善產品。

不過,眾籌亦有一定風險,例如不保證集資項目能夠完成,甚至出現騙局。相關研究亦可能涉及道德爭議。以幹細胞研究為例,由於幹細胞具備自我更新的能力,有潛力應用於修復各種人體組織及器官,而被醫學界稱為「萬用細胞」。其主要可分為胚胎幹細胞和成體幹細胞,而科學家特別重視前者的潛在功能。不過,抽取胚胎幹細胞,會無可避免地摧毀胚胎,故被部分人認為是扼殺生命,相關的應用及研究,亦因而引起倫理道德及法律上的爭議。加拿大的醫學倫理學家Jeremy Snyder就指出,美國有幹細胞診所鼓勵病人透過眾籌集資,用作治療肺病、柏金遜症、眼疾等目前禁止運用幹細胞療法的病。

對於許多「萬事俱備,只欠資金」的項目,眾籌確實提供了一個應對方案。不過,現時香港未有針對眾籌的法例,各大專院校若想借此開源,或許需要相關的指引及守則,避免這種集資方法被誤用、濫用,或令項目陷入爭議。此外,社會亦要加強公眾教育,讓參與眾籌人士清楚了解自己所投資的項目,減少受騙機會,這樣眾籌的潛力才能得以發揮,為研究創造更多可能。

本文由智經研究中心授權刊發,本文為作者觀點,不代表本媒體立場

編輯:陳正偉 責編:李仕奇

編輯:Chen Ching Wai

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